Mucolytica (Slijmoplossers)

Bij normale ademhaling gaat er lucht via de neus en de luchtpijp naar steeds kleiner wordende luchtwegen, de bronchiën. Het ademhalingskanaal is bekleed met slijmvliezen, die een kleverig slijm afscheiden (medische benaming: mucus). Slijm reinigt en beschermt de luchtwegen door bacteriën en afvalstoffen te 'vangen'. Ook houdt slijm de luchtwegen vochtig en gesmeerd.
Bij mensen met een chronische ademhalingsziekte, zoals COPD of astma, is er sprake van ophoping van slijm. Door ophoping van slijm kunnen afvalstoffen niet meer worden verwijderd, met als gevolg moeite met ademhalen.

Mucolytica (slijmoplossende medicijnen) zorgen dat het slijm loskomt en dunner wordt. Bepaalde mucolytische stoffen bevatten een chemische stof die de aanmaak van het enzym glutathion door het lichaam versterkt. Glutathion zorgt dat dik, kleverig slijm wordt afgebroken. Als het slijm dunner is geworden, is het gemakkelijker op te hoesten of uit de luchtwegen weg te zuigen, zodat de patiënt gemakkelijker kan ademen. Slijmoplossende medicijnen kunnen met een vernevelaar of met een gezichtsmasker worden toegediend.